El ascenso de Shaka y el imperio zulú

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En el extremo sureste de África, el rey guerrero Shaka Zulú construyó un poderoso imperio en el siglo XIX, pero su caída en el despotismo y la locura fue su perdición final.

¿Quién fue Shaka?

Senzangakhona kaJama, el jefe del pequeño e insignificante clan zulú y Nandi, una hija huérfana de un jefe del clan vecino Langeni tuvieron un romance que dio lugar al nacimiento de Shaka Zulú en 1787.

Fuente: Wikimedia Commons

Debido a su origen ilícito, Shaka tenía un estatus bajo en el clan y su padre no quería saber nada de él. Intentó negar su paternidad. De hecho, la de Shaka proviene de Senzangakhona, que decía que Nandi no estaba embarazada, sino que estaba enferma de un malestar intestinal transmitido por el escarabajo iShaka. Nandi fue tomada como tercera esposa de Senzangakhona, pero éste pronto la exilió a ella y a su hijo de vuelta a su propio pueblo.

Con los Lageni, Shaka fue atormentado por los miembros del clan y sometido a implacables novatadas debido a su condición. Mientras Shaka lo soportaba todo en silencio, se convirtió en un joven amargado, solitario y enfadado. Sólo encontraba consuelo con su madre, y odiaba a los Lageni.

Durante este tiempo, Shaka creció hasta ser alto y poderoso. Shaka empezó a luchar con palos y desarrolló grandes habilidades. Los demás temían luchar contra Shaka, ya que el joven guerrero encontraba para herir o matar, más que por diversión como sus compañeros. Shaka parecía obtener paz y placer de la batalla. También dominaba el assegai de dos metros de largo, una lanza con punta de acero.

Finalmente, la sequía obligó a un Shaka de 23 años y a su madre a abandonar a los Lageni y a buscar refugio en la tribu Mtetwa, encabezada por el jefe Dingiswayo. Dingiswayo estaba formando un ejército y vio una gran promesa en Shaka, por lo que lo reclutó en sus fuerzas. En aquella época, los combates entre los zulúes eran en gran medida ceremoniales, en los que los adversarios se insultaban y se lanzaban algunas lanzas, pero sin causar ningún daño duradero. Dingiswayo utilizaba estos métodos para aumentar su propio territorio. Sin embargo, Shaka no estaba de acuerdo con estas tácticas y abogaba por la destrucción total de los clanes enemigos.

Shaka demostró ser un innovador. Corría descalzo, ya que consideraba que las sandalias tradicionales eran más un estorbo que una ayuda. Además, se le atribuye el desarrollo de la iKlwa, una lanza corta que sustituye a la engorrosa assegai. Nunca le gustó la lanza arrojadiza más larga, ya que para Shaka no tenía sentido tirar el arma. La iKlwa, se utilizaba para apuñalar a los enemigos a corta distancia. Su nombre provenía del sonido que hacía el arma al ser arrancada del cuerpo del oponente. Se dice que Shaka desarrolló una táctica en la que un guerrero zulú podía utilizar un nuevo escudo más pequeño para barrer el escudo de un oponente y dejar su lado expuesto al ataque. Dingiswayo le ascendió a un puesto de mando en 1816.

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El imperio Zulú

En ese momento, Shaka se enteró de que su padre Senzangakhona había muerto y que su hermanastro, Sigujana, se había convertido en jefe. Shaka orquestó rápidamente el asesinato de Sigujana y usurpó el poder para sí mismo. Shaka era ahora el jefe, pero su ejército sólo contaba con entre 350 y 400 guerreros.

Sin embargo, Shaka era ambicioso y tenía francas ansias de poder. Entrenó sin descanso a sus hombres. Sus guerreros corrían al trote, recorriendo normalmente entre 30 y 40 millas al día y hasta 50 en caso de necesidad. Los que se quejaban eran ejecutados. Todos sus guerreros debían ser célibes, a menos que hubieran estado casados antes (las esposas y los hijos se consideraban distracciones). Gracias a este entrenamiento, y a que Shaka era absolutamente despiadado, pudo someter e incorporar rápidamente a las tribus vecinas a su creciente imperio zulú.

Otra clave del éxito de Shaka fue su estrategia. Desarrolló lo que se conoció como la formación «cuernos de búfalo» o «cuernos de toro», en la que los zulúes formaban una masa de guerreros en el centro. Estos se enfrentaban al enemigo en el frente, mientras que los destacamentos de guerreros que formaban los «cuernos» flanqueaban al enemigo por los lados en un doble envolvimiento. Fue muy eficaz, primero contra los odiados Lageni, con los que apenas tuvo piedad, y después contra el clan Buthelezi. Un año después de tomar el poder, Shaka Zulú tenía 2.000 guerreros a sus órdenes.

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Shaka hizo una alianza con Dingiswayo para conquistar el sureste de África. Sin embargo, Dingiswayo fue asesinado por un rival. Las guerras entre los clanes, incluidos los zulúes, continuaron, lo que dio como resultado la victoria de Shaka y la unificación de las tribus bajo su imperio zulú. Su reino abarcaba la costa sur y el interior de la actual KwaZulu-Natal.

Shaka desarticuló por completo la región, ya que las tribus huyeron ante la ira de sus guerreros. Durante la siguiente década de conquista, incorporó a unas 250.000 personas al reino zulú y tuvo 50.000 guerreros a sus órdenes. Fue en el apogeo de su poder cuando se encontró con los europeos. El británico Henry Francis Fynn, de la Farwell Trading Company, que había estado explorando la zona para una posible colonización, oyó hablar del poder de Shaka Zulú. Curioso, Fynn acudió a él. Al parecer, Shaka deseaba saber más sobre los británicos, en particular sobre su rey Jorge. Durante una ceremonia de baile, Shaka fue apuñalado, pero el asistente quirúrgico de Fynn lo curó. En respuesta, Shaka cedió la zona de Puerto Natal a los británicos. Sin duda, Shaka Zulú no sabía cuáles serían las ramificaciones de esto.

Shaka Zulú continuó sus guerras de conquista hasta 1827, cuando recibió la noticia, durante una cacería de elefantes, de que su querida madre había muerto de disentería. Abrumado por el dolor, el ya despótico Shaka cayó en una tiranía más profunda. Ordenó un período de luto de un año de duración. No se podían plantar cultivos, no se podían mantener relaciones sexuales (las mujeres embarazadas y sus maridos debían ser ejecutados) y la leche del ganado vacuno y caprino debía verterse en el suelo. La muerte siguió, dejando a Shaka con 7.000 súbditos menos cuando suspendió el periodo de luto después de tres meses.

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Pero era demasiado tarde. Su pueblo había llegado a su punto de ruptura. En septiembre de 1828, fue asesinado por tres asesinos con lanzas en una reunión del consejo. Shaka Zulú murió a los 41 años tras un breve reinado de 12 años. Sin embargo, su hazaña de unificar y revolucionar a los zulúes perduraría en la historia para siempre. Quizá lo más notable de su legado sea que las tácticas que ideó se utilizaron en la batalla de Isandlwana de 1879, en la que un ejército de guerreros zulúes derrotó a un ejército de soldados británicos. Fue la peor derrota de Gran Bretaña ante un pueblo indígena. Shaka Zulú, aparte de las partes sangrientas y horribles de su gobierno, se considera un símbolo de la unidad africana.

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